EPA Propone Ley para Restringir Emisiones de Químico Peligroso

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) anunció un nuevo grupo de medidas para restringir las emisiones de un químico peligroso desde ciertas fábricas en Estados Unidos.

De acuerdo con la agencia, las medidas forman parte de una propuesta de ley que reduciría en un 80% las emisiones de óxido de etileno a la atmósfera, un químico utilizado en la esterilización de instrumentos médicos.

Te contamos más detalles aquí, sigue leyendo hasta el final.

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¿Por qué es riesgoso el óxido de etileno?

El óxido de etileno es un gas incoloro y sin olor que, liberado en grandes cantidades a la atmósfera, puede incrementar el riesgo de cáncer de las personas expuestas.

Según reportes de la EPA, desde 2018 se conoce de comunidades en el país afectadas por emisiones del químico liberadas por fábricas cercanas que lo utilizaban en el proceso de esterilización.

Poco después de descubiertos los riesgos, la agencia emitió reportes sobre sus peligros en las comunidades, pero la Oficina del Inspector General encontró que al no hacerse públicos los informes, las personas afectadas no conocían de lo sucedido.

Janet McCabe, administradora de la EPA, ha admitido que “un nuevo análisis muestra que hay riesgos significativos de que los trabajadores que manejan el químico y las personas que viven, trabajan o van a la escuela cerca de lugares donde es empleado”.

Los estudios indican que el riesgo de cáncer de trabajadores a tiempo completo en instalaciones de esterilización con óxido de etileno es de entre 1 de cada 10.

En tanto, 1 de cada 12 o 1 de cada 25 trabajadores expuestos al químico en instalaciones médicas pueden sufrir la enfermedad.

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Ciertos edificios pueden contener restos del gas remanente tras acumular objetos esterilizados con el proceso, como en Lake County, una de las comunidades afectadas.

Por otra parte, y según la agencia, unos 20.000 millones de equipos e instrumentos médicos (sobre todo de tipo desechable como bisturís y guantes quirúrgicos) son esterilizados utilizando óxido de etileno.

¿Cuáles son las medidas propuestas?

Con las medidas propuestas junto a otras presentadas anteriormente en el año, la EPA espera eliminar 77 toneladas de emisiones del químico anuales y disminuirlas hasta un 84% por debajo de las cifras registradas en los últimos tres años.

En otras ocasiones en que la agencia ha detectado niveles peligrosos de contaminación por óxido de etileno ha tomado medidas basado en el sistema de regulaciones que considera anticuado.

La entidad espera alinear las nuevas reglas al riesgo de cáncer que enfrentan las comunidades y a las propias limitaciones de los fabricantes que utilizan la sustancia.

Actualmente, la mayor parte de las compañías que emplean el óxido de etileno utilizan ventanas traseras, un sistema para despejar las emisiones que escapan de las cámaras de esterilización.

Sin embargo, refieren especialistas de la EPA, sólo el 25% o el 33% de las emisiones son controladas de esa manera.

Al menos 86 empresas e instalaciones comerciales de esterilización en todo Estados Unidos serán afectadas por las nuevas reglas.

La propuesta incluye potenciar el uso de equipo de protección por parte de los trabajadores que manipulan el químico.

Las empresas deberán emplear revisiones en tiempo real de la cantidad de óxido de etileno en el aire y limitarlo a 10 partes por cada 1000 millones.

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De igual manera, la aplicación del gas en los objetos a esterilizar estaría limitada a 500 miligramos por litro de aire, excepto en cosméticos, instrumentos musicales y en museos, donde sería eliminada.

Una vez en vigor, esas compañías tendrán 18 meses para ajustarse a la ley y tomar medidas para reducir sus emisiones.

Una propuesta polémica

Aunque la EPA espera recibir comentarios públicos sobre la nueva propuesta dentro de 60 días y discutir las normas de forma virtual el 1ro de mayo, ya tiene opiniones positivas y críticas por parte de comunidades y compañías por igual.

Los partidarios de la propuesta vienen sobre todo de comunidades afectadas por las emisiones de óxido de etileno y asociaciones científicas.

La mayoría señala que ya era necesario aprobar nuevas medidas más rigurosas para detener la contaminación del gas en los poblados cercanos y sugieren otras como el uso de monitores en tiempo real en estos para conocer si las instalaciones cumplen los estándares.

Por su parte, las compañías esterilizadoras y sus representantes han señalado que las nuevas regulaciones podrían ser perjudiciales para los pacientes, pues el proceso de esterilización se haría más lento.

Las empresas afirman que en 18 meses no sería posible tomar las medidas adecuadas para adaptarse a la regulación en una industria aún en recuperación tras la pandemia.

De manera general, el sector industrial espera que la EPA flexibilice sus nuevas propuestas relacionadas con el químico, incluso las tomadas en febrero pasado respecto al nivel de riesgo que este supone.

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Graduada en Periodismo, especializada en temas de actualidad de Estados Unidos

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